Plantas y hongos

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Yerba mate (Ilex paraguariensis)

España: Cat.: mate. América: mate, hierbamate, hierba del Para­guay, hierba de palo, mate de tierra fría. Otros nombres comunes: hierba mate, té argentino.

Descripción: arbolillo o árbol perennifolio, que puede llegar a su­perar los 10 metros de altura en estado silvestre. El tronco es corto. Las hojas son de mediano tamaño, enteras, de forma más o menos ovalada y con el borde entero. Tienen consistencia coriácea y se dis­ponen alternas en las ramas. Las flores se agrupan en cortos racimos y los frutos son del tamaño de un guisante y muy persistentes.

Hábitat: crece en regiones de clima continental del continente ame­ricano, desde el norte de Argentina hasta el sur. Requiere suelos que mantengan siempre algo de humedad pues las sequías excesivas le son perjudiciales.

Parte comestible: las hojas contienen cafeína, aunque en cantidades inferiores a las que se encuentran en el café o en el té. Además, son muy ricas en vitaminas, por lo que remediaban en el pasado la falta de hortalizas frescas en la dieta de los pastores y ganaderos del interior.

Otros usos y curiosidades: Con las hojas secas se prepara una be­bida estimulante y refrescante, el mate. Éste puede ser de dos tipos, uno más oscuro y de sabor más fuerte, que es el preferido en América, y otro de color verdoso y más suave, que se consume en otros países. El mate fuerte se prepara sometiendo las hojas a un proceso de secado más intenso. La yerba mate se cultiva desde el siglo XVIII pues con an­terioridad se aprovechaban en general las plantas silvestres.

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