Plantas y hongos

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Ágave (Agave sp.)

España: Cat.: atzavara. Gal.: agave. Vas.: mageya, zabila. América: Arg.: cardal. Col.: motua. Méx.: maguey, mezcal. Otros nombres co­munes: pita, cardón, acíbara.

Descripción: las numerosas especies de este género tienen gruesas raíces de estructura fibrosa, de las que parte a ras de suelo una roseta de hojas grandes, carnosas y acabadas en punta. El limbo puede ser de un único color o formar dos bandas de distinta tonalidad a lo largo del borde. A menudo, los bordes de las hojas presentan gruesas espi­nas. Las flores son pequeñas, tienen forma de embudo, poco vistosas, y se agrupan en una inflorescencia que nace en el extremo de un lar­go tallo, de hasta 10 o más metros de altura.

Hábitat: crecen en climas cálidos, a menudo en terrenos secos y pe­dregosos. Son originarios de México y del sur de los Estados Unidos, donde son un elemento característico del paisaje, pero se los encuentra naturalizados en muchos otros lugares como, por ejemplo, la región mediterránea.

Parte comestible: dependiendo de cada especie y variedad, son co­mestibles la base de las hojas y las raíces bulbosas, que se cocinan, así como los cogollos tiernos, que se usan como verdura. Es una planta muy utilizada en las regiones rurales para aprovechar sus fibras, cono­cidas como sisal (que tuvo importancia como fibra textil en el pasado).

Otros usos y curiosidades: también se cultiva para obtener de las hojas un jugo azucarado, que una vez fermentado produce aguardien­tes como el pulque. Son plantas que sólo florecen después de muchos años (algunas tardan hasta 40 años en hacerlo) y que, a menudo, mue­ren a continuación.

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